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30亿美金!地平线成全球估值最高AI芯片独角兽

2019-02-27 15:16:58 1233

全球估值第一的AI芯片初创公司诞生!

全球估值第一的AI芯片初创公司诞生!

去年多次传言地平线融资的消息,正式靴子落地。今天,地平线 (Horizon Robotics) 宣布完成由SK中国、SKHynix以及数家中国一线汽车集团 (与旗下基金) 联合领投的B轮融资,获得6亿美金左右的投资,估值达30亿美金,这也让地平线成为2019年第一个完成B轮天价融资的公司,成功登上AI芯片独角兽王座。

地平线成立于2015年,创始人为前百度深度学习研究院院长余凯。2017年,地平线获得由英特尔等投资的超过1亿美金的A+轮融资,今天完成B轮融资后,这家成立仅三年的创业公司正式宣告拿下全球三大半导体企业中的两家融资(英特尔和海力士),这在AI芯片创企中绝无仅有。

地平线创始人兼CEO余凯博士

本轮融资后,余凯在接受新智元采访时表示,地平线未来的目标是成为“边缘计算领域的英特尔”,而主战场,将是智能驾驶和AIoT。

从“中国版英特尔”到“边缘计算领域的英特尔”,地平线成全球估值最高AI芯片创企
2015年,作为当时百度深度学习研究院 (IDL) 创始院长的余凯毅然离职,创立了地平线。当时,公司的中文名字还叫做“地平线机器人”,这也可以看出余凯未曾改变的野心——要在智能时代的机器人系统中扮演核心角色。当然,这里的“机器人”不是一般中文说的“机器人”,而是涵盖意义更广泛的英文“Robotics”的自动化系统,比如一辆智能汽车。
初创企业难,余凯也曾经陷入几乎每个创业者都遇到过的困难。在新智元的一次演讲中,余凯曾自嘲到,以前顶着百度IDL院长的光环,走到哪里都是人人围着自己转,可一旦创业后,突然发现自己谁都不是,还要苦恼发不出员工的工资。但没过多久,余凯便在朋友圈晒出他与硅谷传奇风险投资家Yuri Milner的合影,并且拿到后者的投资。接着,地平线宣布成功A+轮拿到了英特尔等机构超过1亿美元的融资,其中一个原因是地平线与英特尔在CES 2017上联合发布了基于地平线BPU架构的高级辅助驾驶系统。

地平线是目前中国唯一在世界四大汽车市场(美国、德国、日本和中国)与全球顶级OEMs和Tier1s建立合作伙伴关系的自动驾驶初创企业。2018年发布的两款芯片“征程”系列处理器和“旭日”系列处理器,已经大规模用于智能驾驶和AIoT边缘计算等领域,并且预计2019年内将在车规级计算平台和第三代芯片架构方面取得突破性进展。 

这一次,便传出了地平线获得SK中国、SK Hynix与数家车企及其旗下投资公司的融资。

2018年遇到资本寒冬、中美关系波动,中国高科技公司在美国的行动多处受限,因而地平线这次B轮融资,也给行业起到振奋作用。

 这里需要注意两点,首先是主机厂,虽然从2018年底开始吹起一股“自动驾驶寒冬论”,但多家主机厂的投资可以体现地平线的产品能力。而SK海力士,是仅次于三星、英特尔之后2018年IC领域排名第三的半导体企业。

SK海力士,是仅次于三星、英特尔之后2018年IC领域排名第三的半导体企业

因此,拿下这两个领域的融资,颇为不易。当被问及是如何确保B轮融资时,余凯表示,是对方主动联系。

能够拿下英特尔、SK海力士这两家半导体巨头的投资,并且获得多家主机厂的支持,虽然余凯告诉新智元,A轮融资以后公司组建了专门的融资团队,他个人并没有具体参与太多融资业务,但不得不令人叹服这位CEO的融资能力。

“只做武器不打仗”,地平线为何一开始就放弃手机?

一般而言,成功走到B轮的公司,已经有比较清晰的盈利或者说商业模式。

对此,余凯直言:“与通用芯片厂商不同,地平线的商业模式是往后走,成为平台,做OEM、Tier1的供应商,集成商和行业解决方案商背后的赋能者。”

这也让地平线没有对手,“我们只做武器不打仗。”余凯笑着说:“打造On the Horizon的生态型商业模式。”

选择边缘计算,是地平线从市场的重要性和空白点两个角度考虑做出的差异化市场定位。目前,以谷歌、亚马逊等为代表的互联网巨头都是将云计算作为出发点和根据地。同样,传统芯片巨头交战最惨烈的战场,也是数据中心处理器。

但有一个例外是手机。

余凯认为,人脸美化等应用实际上跟人工智能的需求和发展方向并非强相关。虽然手机也是一个巨大的市场,智能手机应用场景非常重要,但它并非地平线的使命,“地平线在战略上完全放弃手机这个方向”。

地平线看重的是汽车,余凯认为,汽车是未来机器人操作系统的具象化缩影,而地平线B轮融资以后最新的使命宣言,是做“边缘计算领域的英特尔”。

中国智能驾驶操作系统平台呼之欲出,押宝边缘计算是融资关键

计算机行业诞生以来,除大型机外,不同的时代都孕育出了不同的生态体系。PC时代,由英特尔X86架构和微软视窗操作系统联合形成的“Wintel体系”竞争力无人能敌。到了移动时代,ARM和安卓操作系统站上潮头,AA体系在智能手机等领域复制了Wintel的辉煌。而眼下,计算机行业正在迈入智能化时代,行业新的生态体系也正在孕育。

现如今,在汽车或者说自动驾驶市场上,处理器设计企业在指令集选择上各自为战,山头林立,但都没能做大,也没能做出完善的生态体系。在自动驾驶领域,英伟达、英特尔旗下的Mobileye都在设计跟自己芯片的配套软件平台,但地平线也完全不掩饰想成为中国智能驾驶操作系统平台的野心。

余凯告诉新智元,地平线已经投入三年时间研发自己在边缘计算领域的一套指令集,并且预计在今年晚些时候会发布相关的工具链和SDK。

虽然当前流行“自动驾驶寒冬”的说法,但余凯并不担心。“产业走到辅助驾驶阶段,地平线就提供辅助驾驶所需要的芯片;当产业走到自动驾驶阶段,我们就提供自动驾驶所需要的平台。从边缘计算切入,未来希望打造一个Horizontal Platform for Robotics” 。

目前,地平线Matrix自动驾驶计算平台已向世界顶级Robotaxi厂商大规模供货,成功开创了中国自动驾驶芯片产品出海和商业化的先河。2018年底,依托Matrix平台的地平线NavNet众包高精地图采集与定位方案等具备强大市场竞争力的软硬一体解决方案开始落地。

地平线Matrix自动驾驶计算平台

至于AIoT,更多可以说是一种现在就能规模化的盈利手段,地平线旭日处理器是2018年全年国内出货量最大的边缘人工智能处理器之一。

不久前,搭载地平线终端完整语音方案的小米AIoT产品——小爱触屏音箱正式发布,也标志着地平线智能语音技术在国内市场合作落地。通过AIoT来反哺需要更长时间才能盈利的智能驾驶,也是地平线能够获得B轮融资的一个关键。

中国AI独角兽称霸全球,谁能代表中国芯?

虽然这次B轮融资6亿美元、估值30亿美元创造了全球AI芯片的记录,但是要做出能够大规模商用的芯片,初创芯片公司还有很长的路要走。

被英特尔收购的Nervana公司创始人在去年告诉新智元,作为芯片初创公司要生存下去实在太难了,英特尔CPU在未来的AI芯片生态系统中有更雄厚的基础,芯片创业公司要活下去很难,最终的出路是投入像英特尔这样的大公司怀抱。

中国AI芯片企业艰难求生,而这两年来阿里、华为这样的科技巨头也纷纷入场,若非去年发生中兴被禁事件,AI芯片初创公司的风头或许没现在这样旺盛。现在,整个国家对AI芯有很大期望和投入,地平线、寒武纪等“中国芯”还是有机遇的。

余凯也说,希望地平线能够成为一个全球化的公司,不仅仅是做中国的最优秀的企业,更希望地平线能够做一个根植于中国,面向中国和全球的企业,去和巨头较量,开辟出自己的生态系统。

在这个全新的智能时代,芯片的使命将从信息时代的计算转变为支撑机器智能。寒武纪创始人陈天石也在2016年新智元峰会演讲中提到,AI芯片这将是一个千亿美元以上级别的市场,正如信息时代必须有Intel这样伟大的芯片公司做支撑,智能时代也必将诞生一个新的伟大芯片公司。

相信随着地平线和寒武纪这样企业的崛起,在AI芯片战场会越来越精彩,谁会是AI创业时代的代表,我们拭目以待。

关键词: 地平线新三板AI芯片独角兽

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